甚麼是草藥?

“HERB”一字在英文裏泛指一切具有醫療、食用或芳香特質的植物或植物的某部份,而前人將它定義為以醫療目的為主的植物,也就是「草藥」。人類確知的地球植物約有38萬種,而仍有好幾十萬種有待發掘。在已知的植物當中,約有26萬種被列為高等植物,意指它們含有葉綠素,可作光合作用(植物利用陽光所提供的能量將二氧化碳和水製成碳水化合物,即所謂光合作用)。所有高等植物都有潛在的治療功效。

人類在數千年前開始使用草藥之初,祇知道某種草藥可以達到某種醫療效果,卻不清楚它為甚麼有如此的效用。許多草藥含有大量具藥效的成份,能對動物某些組織及器官產生極大的影響,因此很適合製成藥品,拿來治療或預防疾病。有些草藥可緩疼痛及發炎,而有些是用來減輕肌肉痙攣;某些草藥具有輕奮作用,某些則具有鬆弛的功效;有些草藥能夠降低膽固醇及血壓,促進血液循環,甚至預防癌症。

草藥學再次地激起我們興趣的最主要因素,應該要歸諸於預防疾病的草藥開始受到了重視。現代人已經了解到生活方式和日常營養在疾病的預防上扮演了極重要的角色。一般來說,食用草藥而引起健康問題的例子非常少,但是造成過敏或中毒反應的可能性也不是沒有。服用草藥還要靠一點常識,譬如說晚上想鬆懈的,就不要選用刺激性的草藥;而在上班或開車前也絕不要服用讓您昏昏欲腄的草藥。

韓國時代的扁鵲是中國醫學史上有比較完整記載的第一位醫學家;華侘是東漢末年的傑出醫學家:而李時珍是明代的偉大醫藥學家,他從三十歲開始編撰【本草綱目】一書,親自深入曠野山林,經歷二十八年,終於完成這部醫學巨著,其中收錄藥物一千八百多種,而當中更收錄了一萬多條藥方。【本草綱目】更並被翻譯成多國文字,廣為流傳。

希臘名醫希波克拉底(HIPPOCRATES 460-S77BC)據說是全世界第一位開業的醫生。他在著作中記載了300-400種的草藥療方。生前他是位受人景仰的醫生和教師,他拼斥當時惡魔乃致病的觀念,另外提出一項激進的理論-身體內部有4種「體液」:血液、黏液、黃膽汁和黑膽汁,疾病則是體液不平衡所造成的,而不當的飲食會導致體液滯留殘餘物,更是健康失調的罪魁禍首。他因此大力提倡,以適當的飲食及植物療方來預防並治療疾病。現代醫生在就業之前仍會宣讀希波克拉底誓章【The HIPPOCRATIC OATH】,來紀念這位偉大的「醫學之父」。他的至理名言:「首先,不要做成任何損害(FIRST, DO NO HARM)」。這是誓章的笫一句,亦足以作為後學者座右銘。